La medusa más grande del mundo

longitud de los tentáculos de la medusa melena de león

La medusa melena de león no sólo es la especie de medusa más grande del mundo, sino que también alberga un potente aguijón que utiliza para atrapar a sus presas. La mayoría de los humanos tienen poco que temer de esta feroz medusa, pero su veneno es más que suficiente para ahuyentar a los enemigos, creando así un espacio seguro tanto para la medusa como para otras especies que tienen la suerte de ser inmunes a la toxina.

La medusa melena de león no sólo es la especie gelatinosa más grande del mundo, sino que también alberga un potente aguijón que utiliza para atrapar a sus presas. La mayoría de los humanos tienen poco que temer de esta feroz medusa, pero su veneno es más que suficiente para ahuyentar a los enemigos, creando así un espacio seguro tanto para la medusa como para otras especies que tienen la suerte de ser inmunes a la toxina.

Utilizando el potente aguijón de sus tentáculos, la medusa melena de león captura pequeños peces, diminutos crustáceos e incluso otras medusas para satisfacer su dieta. Las medusas melena de león son nadadoras continuas que pueden cubrir grandes distancias cuando hay fuertes corrientes marinas, y aunque la mayoría de los individuos prefieren nadar en solitario, ocasionalmente se producen grandes enjambres cuando hay tormentas y mareas. La medusa melena de león se reproduce en marzo y principios de mayo mediante fecundación externa. Las larvas se asientan en el fondo marino y se convierten en pólipos que acaban convirtiéndose en medusas en 30-40 días.

medusa caja

La taxonomía de las especies de Cyanea no está totalmente consensuada; algunos zoólogos han sugerido que todas las especies del género deberían tratarse como una sola. Sin embargo, existen dos taxones distintos, al menos en el Atlántico Norte oriental, con la medusa azul (Cyanea lamarckii Péron & Lesueur, 1810) que se diferencia por su color (azul, no rojo) y su menor tamaño (10-20 cm [3+7⁄8-7+7⁄8 pulgadas] de diámetro, raramente 35 cm [14 pulgadas]). Las poblaciones del Pacífico occidental alrededor de Japón se distinguen a veces como Cyanea nozakii, o como una subespecie, C. c. nozakii. En 2015, investigadores rusos anunciaron una posible especie hermana, Cyanea tzetlinii, que se encuentra en el Mar Blanco, pero aún no ha sido reconocida por otras bases de datos autorizadas como WoRMS o ITIS[4].

La medusa melena de león (Cyanea capillata) recibe su nombre por sus vistosos tentáculos que recuerdan a la melena de un león. Su tamaño puede variar mucho: aunque pueden alcanzar un diámetro de campana de más de 2 m, las que se encuentran en latitudes más bajas son mucho más pequeñas que sus homólogas del norte, con una campana de unos 50 cm de diámetro. Los juveniles son de color naranja más claro o bronceado, las crines de los leones muy jóvenes son ocasionalmente incoloras y las de los adultos son rojas y se oscurecen a medida que envejecen.

la gelatina lunar

También se pueden ver los tentáculos fibrosos de la medusa, con cientos de ellos arrastrándose por debajo de su campana. Se cree que las medusas melena de león son las más grandes de la especie en todo el mundo, y la mayor de ellas se extiende más que una ballena azul. El estado norteamericano de New Hampshire fue noticia en 2010 cuando se culpó a una sola medusa melena de león de que unas 150 personas fueran víctimas de una picadura masiva.

El Sr. Martin cree que la criatura que vio medía más de dos metros y medio. Dijo: “Me los he encontrado en numerosas ocasiones, pero normalmente son mucho más pequeños”. Un estudio de la Universidad de Gotemburgo (Suecia) analizó la desagradable picadura de la medusa y describió “un dolor que puede persistir durante horas o días”. La picadura no es mortal, pero una de ellas puede provocar náuseas, sudoración, calambres musculares y alteración de la conciencia.

medusa melena de león

Varias noticias han descrito una o varias medusas que llegaron a la costa como las más grandes de las que se tiene constancia o que la medusa melena de león es el animal más grande del océano. Ambas afirmaciones no son del todo ciertas o difíciles de corroborar. Por un lado, es difícil medir con precisión una medusa fuera del agua, ya que la gravedad comprime y extiende la campana, que constituye la mayor parte de su masa. Una campana que mide un metro y medio en la playa parecería mucho más pequeña si el mismo animal estuviera flotando en el agua.

Dado que las campanas no son nadadores especialmente fuertes, su distribución suele estar controlada por factores físicos, como las corrientes y el viento. Además, las medusas melena de león tienen una etapa de vida temprana conocida como pólipos. Cuando las medusas se reproducen, liberan gametos que se fecundan y forman larvas. Una vez adheridas a una superficie dura o al fondo marino, las larvas se transforman en pequeños pólipos cerca de los estuarios y las desembocaduras de los ríos a finales del verano y principios del otoño. Mediante la reproducción asexual, un pólipo puede producir muchas medusas, lo que culmina en una floración en la primavera siguiente. Las condiciones a lo largo de ese ciclo, como la temperatura del agua y el suministro de alimentos, pueden determinar el éxito de una u otra especie, lo que significa que hay muchos factores en juego en un año determinado. Los científicos afirman que es importante realizar un esfuerzo de vigilancia para seguir y predecir las floraciones de un año a otro, como se hace con las floraciones de algas nocivas.