Los insectos sienten dolor

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Una nueva investigación demuestra que los insectos sienten dolor. Los investigadores dicen que no es el mismo tipo de dolor que sienten los humanos. El dolor que sienten los insectos es una sensación parecida al dolor. La investigación se llevó a cabo en la Universidad de Sidney (Australia). El profesor Greg Neely, coautor del informe de investigación, dijo: «La gente no piensa realmente en los insectos como si sintieran algún tipo de dolor, pero ya se ha demostrado en muchos animales invertebrados diferentes que pueden sentir y evitar [cosas] peligrosas que nosotros [pensamos] que son dolorosas». Y añadió: «Sabíamos que los insectos podían sentir ‘dolor’, pero lo que no sabíamos es que una lesión podía provocar una hipersensibilidad duradera… de forma similar a las experiencias de los pacientes humanos». Los científicos dañaron una pata de las moscas y dejaron que se curara. Comprobaron que, una vez que la pata estaba completamente curada, las moscas se volvían más sensibles y se esforzaban más por proteger sus patas. El profesor Neely dijo que el dolor que sentían las moscas se quedaba en su memoria y esto cambiaba su comportamiento. Dijo: «Después de que [el insecto] se lastime una vez gravemente, se vuelven hipersensibles y tratan de protegerse durante el resto de su vida». Neely afirma que espera llevar a cabo más investigaciones para comprender mejor cómo sienten el dolor los seres humanos. Y añade: «Estamos centrados en la creación de nuevas células madre: «Estamos centrados en hacer nuevas terapias con células madre o fármacos que se dirijan a la causa subyacente y detengan el dolor para siempre».

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Charles Darwin escribió una vez en su libro La expresión de las emociones en el hombre y los animales que los insectos «expresan ira, terror, celos y amor». Eso fue en 1872. Ahora, casi 150 años después, los investigadores han descubierto más pruebas de que Darwin podría haber estado en algo. Los abejorros parecen tener un «estado de emoción positiva», según un estudio publicado esta semana en Science. En otras palabras, pueden experimentar algo parecido a la felicidad. Sin embargo, para algunos la idea sigue siendo controvertida.

A diferencia de los humanos, no se puede pedir simplemente a una abeja que interrogue sus propias emociones y las describa. En su lugar, los investigadores tienen que buscar pruebas de que los insectos tienen los bloques de construcción cognitivos, conductuales y fisiológicos que, cuando se combinan, pueden dar lugar a un fenómeno complejo como la emoción.

El biólogo Clint Perry, de la Universidad Queen Mary de Londres, ideó un experimento para conseguirlo. Él y sus colegas entrenaron a los abejorros para que distinguieran entre una flor azul colocada en el lado izquierdo de un recipiente y una verde en el derecho. Cuando las abejas exploraron la flor azul, encontraron una solución azucarada al 30%. Pero cuando exploraban la verde, sorbían agua sin azúcar. Con el tiempo, las abejas aprendieron a asociar la flor azul con una sabrosa recompensa.

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¿Sienten dolor los insectos?    Probablemente muchos de nosotros nos hacemos esta pregunta.    Matamos a los mosquitos, pisamos a las hormigas y rociamos veneno a las cucarachas, asumiendo, o quizás esperando, que no puedan hacerlo.    Como persona que estudia la fisiología del comportamiento de los insectos, yo también me lo he preguntado. Estos pensamientos me motivaron a examinar la cuestión desde la perspectiva de la evolución, la neurobiología y la robótica.

Para saber si los insectos sienten dolor, primero tenemos que ponernos de acuerdo sobre qué es el dolor.    El dolor es una experiencia personal subjetiva que incluye emociones negativas.    El dolor es diferente de la nocicepción, que es la capacidad de responder a estímulos perjudiciales.    Todos los organismos tienen nocicepción.    Incluso las bacterias pueden alejarse de entornos perjudiciales, como un pH elevado.    Pero no todos los animales sienten dolor.    La pregunta, entonces, es si los insectos tienen experiencias subjetivas como las emociones y la capacidad de sentir dolor.

Probablemente todos hemos observado a los insectos luchando en una tela de araña o retorciéndose después de haber sido rociados con insecticida; parece que les duele. Los insectos también pueden aprender a evitar las descargas eléctricas, lo que sugiere que no les gusta recibirlas.    Sin embargo, justo cuando estaba apreciando lo mucho que algunos comportamientos de los insectos se parecían a nuestro comportamiento ante el dolor, me di cuenta de que la Inteligencia Artificial (por ejemplo, los robots y los personajes virtuales) también pueden mostrar comportamientos similares (por ejemplo, véase (https://www.youtube.com/watch?v=YxyGwH7Ku5Y). Piensa en cómo los personajes virtuales pueden expresar dolor de forma realista en videojuegos como «The Last of Us» (por ejemplo, https://www.youtube.com/watch?v=OQWD5W3fpPM). Los investigadores han desarrollado circuitos que permiten a los robots y otras IA simular estados emocionales (por ejemplo, «alegría», «ira», «miedo»). Estos circuitos alteran la forma en que el robot/personaje virtual responde a su entorno (es decir, el mismo estímulo produce una respuesta diferente según la «emoción» de la IA).        Sin embargo, esto no significa que los robots o personajes virtuales «sientan» estas emociones.    La IA nos muestra que el comportamiento puede no ser la mejor guía de la experiencia interna de un insecto.

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La capacidad de experimentar la nocicepción ha sido objeto de selección natural y ofrece la ventaja de reducir el daño adicional al organismo. Por tanto, aunque cabría esperar que la nocicepción estuviera muy extendida y fuera robusta, la nocicepción varía según las especies. Por ejemplo, el producto químico capsaicina se utiliza habitualmente como estímulo nocivo en experimentos con mamíferos; sin embargo, la rata topo desnuda africana, Heterocephalus glaber, una especie de roedor poco habitual que carece de neuropéptidos relacionados con el dolor (por ejemplo La capsaicina activa los nociceptores de algunos invertebrados,[4][5] pero esta sustancia no es nociva para Drosophila melanogaster (la mosca de la fruta)[6].

El tamaño del cerebro no equivale necesariamente a la complejidad de la función[8]. Además, en relación con el peso corporal, el cerebro de los cefalópodos está en el mismo rango de tamaño que el de los vertebrados, más pequeño que el de las aves y los mamíferos, pero tan grande o más que el de la mayoría de los peces[9][10].