Para que sirven las hormigas

Para que sirven las hormigas

Myrmica rubra

¿Ha visto hormigas este año? En Gran Bretaña, probablemente hayan sido hormigas negras de jardín, conocidas como Lasius niger, la hormiga más común de Europa. Es una de las 12.000 a 20.000 especies, y es el azote de los jardineros, pero también es fascinante.

Las pequeñas obreras negras y sin alas corren por las aceras, se arrastran por tus plantas cuidando de los pulgones o recogen sabrosos bocados de tu cocina. Y las hormigas voladoras que aparecen ocasionalmente en las cálidas tardes de verano son en realidad los hermanos reproductores de estas obreras sin alas. Esto es lo que hay que saber:

Las hormigas tienen un sistema de castas, en el que se dividen las responsabilidades. La reina es la fundadora de la colonia y su función es poner huevos. Las hormigas obreras son todas hembras, y esta hermandad es responsable del funcionamiento armonioso de la colonia.

Sus tareas van desde el cuidado de la reina y las crías, la búsqueda de comida, la vigilancia de los conflictos en la colonia y la eliminación de los residuos. Lo más probable es que las obreras nunca tengan su propia descendencia. La gran mayoría de los huevos se desarrollan como obreras, pero una vez que la colonia está preparada, la reina produce la siguiente generación de reproductores que pasarán a formar sus propias colonias.

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Dale a una colonia de hormigas de jardín una semana y un montón de tierra, y la transformarán en un edificio subterráneo de la altura de un rascacielos en una ciudad a escala de hormiga. Sin un plano ni un líder, miles de insectos que mueven motas de tierra crean una estructura compleja y esponjosa con niveles paralelos conectados por una red de túneles. Algunas especies de hormigas incluso construyen estructuras vivas a partir de sus cuerpos: Las hormigas militares y las hormigas de fuego de América Central y del Sur se agrupan en puentes que allanan su camino en las expediciones de búsqueda de alimento, y ciertos tipos de hormigas de fuego se agrupan en balsas improvisadas para escapar de las inundaciones.

Los científicos llevan décadas estudiando el comportamiento social de las hormigas y otros insectos, buscando señales químicas y de otro tipo que los insectos utilizan para coordinar su comportamiento. Gran parte de este trabajo se ha centrado en comprender cómo las hormigas deciden dónde buscar alimento o construir sus hogares. Pero una nueva investigación que combina las observaciones del comportamiento de las hormigas con modernas técnicas de imagen y modelos computacionales está empezando a revelar los secretos de la construcción de las hormigas. Resulta que las hormigas realizan estas complejas tareas obedeciendo unas cuantas reglas sencillas.

Hormiga gigante del bosque

Las hormigas son muy comunes en casi cualquier lugar en el que vivas (consulta el dato sobre hormigas nº 7), pero algunas especies de hormigas son realmente únicas y pueden aportar información sobre una serie de temas, desde el comportamiento social hasta los patrones de tráfico. A continuación, vea algunas de nuestras curiosidades sobre las hormigas.

Las colonias de hormigas tienen literalmente todas las formas y tamaños. Algunas especies viven en colonias de sólo unas docenas de hormigas; sin embargo, la colonia media de hormigas contiene miles de hormigas individuales. Las colonias más pequeñas viven en grietas o aberturas naturales, mientras que las más grandes crean vastos nidos y buscan suministros y alimentos. También hay supercolonias en todo el mundo que pueden contener más de 300 millones de individuos. Estas supercolonias se han identificado en Japón, Australia, Estados Unidos y el sur de Europa.

Las hormigas son insectos muy sociales, y dividen los trabajos entre los diferentes tipos de hormigas de cada colonia. La reina o las reinas sólo tienen un trabajo: poner huevos. Todas las demás hormigas hembras son obreras; alimentan a las larvas, sacan la basura de la colonia, buscan comida y suministros o defienden el nido. El único trabajo de las hormigas macho es aparearse con la reina.

Hormiga carpintera

Las hormigas son insectos eusociales de la familia Formicidae y, junto con las avispas y abejas relacionadas, pertenecen al orden Hymenoptera. Las hormigas aparecen en el registro fósil de todo el mundo con una diversidad considerable durante el Cretácico temprano y el Cretácico tardío, lo que sugiere un origen anterior. Las hormigas evolucionaron a partir de ancestros vespinos en el Cretácico y se diversificaron tras la aparición de las plantas con flores. Se han clasificado más de 13.800 de un total estimado de 22.000 especies. Se identifican fácilmente por sus antenas geniculadas (en forma de codo) y la característica estructura en forma de nudo que forma su esbelta cintura.

Las hormigas forman colonias que varían en tamaño desde unas pocas docenas de individuos depredadores que viven en pequeñas cavidades naturales hasta colonias muy organizadas que pueden ocupar grandes territorios y constar de millones de individuos. Las colonias más grandes están formadas por varias castas de hembras estériles y sin alas, la mayoría de las cuales son obreras (ergates), así como soldados (dinergates) y otros grupos especializados. Casi todas las colonias de hormigas tienen también algunos machos fértiles llamados «zánganos» y una o más hembras fértiles llamadas «reinas» (gynes). Las colonias se describen como superorganismos porque las hormigas parecen funcionar como una entidad unificada, trabajando colectivamente para mantener la colonia.