Donde se encuentran las neuronas

Estructura y función de las neuronas

Las células del sistema nervioso, denominadas neuronas, se comunican entre sí de formas únicas. La neurona es la unidad básica de trabajo del cerebro, una célula especializada diseñada para transmitir información a otras células nerviosas, musculares o glandulares.

Las neuronas son células del sistema nervioso que transmiten información a otras células nerviosas, musculares o glandulares. La mayoría de las neuronas tienen un cuerpo celular, un axón y dendritas. El cuerpo celular contiene el núcleo y el citoplasma. El axón se extiende desde el cuerpo celular y a menudo da lugar a muchas ramas más pequeñas antes de terminar en terminales nerviosas. Las dendritas se extienden desde el cuerpo celular de la neurona y reciben mensajes de otras neuronas. Las sinapsis son los puntos de contacto donde una neurona se comunica con otra. Las dendritas están cubiertas de sinapsis formadas por los extremos de los axones de otras neuronas.

Las neuronas son células del sistema nervioso que transmiten información a otras células nerviosas, musculares o glandulares. La mayoría de las neuronas tienen un cuerpo celular, un axón y dendritas. El cuerpo celular contiene el núcleo y el citoplasma. El axón se extiende desde el cuerpo celular y a menudo da lugar a muchas ramas más pequeñas antes de terminar en terminales nerviosas. Las dendritas se extienden desde el cuerpo celular de la neurona y reciben mensajes de otras neuronas. Las sinapsis son los puntos de contacto donde una neurona se comunica con otra. Las dendritas están cubiertas de sinapsis formadas por los extremos de los axones de otras neuronas.

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Una neurona o célula nerviosa es una célula eléctricamente excitable que se comunica con otras células a través de conexiones especializadas llamadas sinapsis. Es el principal componente del tejido nervioso en todos los animales, excepto las esponjas y los placozoos. Las plantas y los hongos no tienen células nerviosas.

Las neuronas se suelen clasificar en tres tipos según su función. Las neuronas sensoriales responden a estímulos como el tacto, el sonido o la luz que afectan a las células de los órganos sensoriales, y envían señales a la médula espinal o al cerebro. Las neuronas motoras reciben señales del cerebro y la médula espinal para controlar todo, desde las contracciones musculares hasta la producción glandular. Las interneuronas conectan las neuronas con otras dentro de la misma región del cerebro o la médula espinal. Un grupo de neuronas conectadas se denomina circuito neuronal.

Una neurona típica consta de un cuerpo celular (soma), dendritas y un único axón. El soma suele ser compacto. El axón y las dendritas son filamentos que salen de él. Las dendritas suelen ramificarse profusamente y se extienden unos cientos de micrómetros desde el soma. El axón abandona el soma en una hinchazón llamada montículo axónico, y se desplaza hasta 1 metro en los humanos o más en otras especies. Se ramifica, pero suele mantener un diámetro constante. En el extremo más alejado de las ramificaciones del axón se encuentran las terminales axónicas, donde la neurona puede transmitir una señal a través de la sinapsis a otra célula. Las neuronas pueden carecer de dendritas o no tener axón. El término neurita se utiliza para describir una dendrita o un axón, especialmente cuando la célula es indiferenciada.

Dónde se encuentra la sinapsis

Hasta hace poco, la mayoría de los neurocientíficos pensaban que nacíamos con todas las neuronas que íbamos a tener. Cuando somos niños podemos producir algunas neuronas nuevas para ayudar a construir las vías -llamadas circuitos neuronales- que actúan como autopistas de información entre las distintas áreas del cerebro. Pero los científicos creían que, una vez establecido el circuito neuronal, añadir nuevas neuronas interrumpiría el flujo de información e inutilizaría el sistema de comunicación del cerebro.

En 1962, el científico Joseph Altman puso en duda esta creencia cuando vio pruebas de neurogénesis (el nacimiento de neuronas) en una región del cerebro de la rata adulta llamada hipocampo. Posteriormente, informó de que las neuronas recién nacidas migraban desde su lugar de nacimiento en el hipocampo a otras partes del cerebro. En 1979, otro científico, Michael Kaplan, confirmó los hallazgos de Altman en el cerebro de rata, y en 1983 encontró células precursoras neuronales en el cerebro anterior de un mono adulto.

Estos descubrimientos sobre la neurogénesis en el cerebro adulto sorprendieron a otros investigadores, que no creían que pudieran ser ciertos en los humanos. Pero a principios de la década de 1980, un científico que trataba de entender cómo aprenden a cantar los pájaros sugirió que los neurocientíficos volvieran a estudiar la neurogénesis en el cerebro adulto y empezaran a ver cómo podía tener sentido. En una serie de experimentos, Fernando Nottebohm y su equipo de investigación demostraron que el número de neuronas en el cerebro anterior de los canarios machos aumentaba de forma espectacular durante la época de apareamiento. Esta era la misma época en la que los pájaros tenían que aprender nuevos cantos para atraer a las hembras.

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Las neuronas unipolares (pseudounipolares) son neuronas sensoriales con cuerpos celulares situados en los ganglios de los nervios espinales y craneales. (Nota: las neuronas unipolares se denominan a veces pseudounipolares porque embriológicamente se originan como neuronas bipolares y posteriormente se convierten en unipolares).

Las neuronas multipolares son el tipo de neurona más común. Se localizan en el sistema nervioso central (cerebro y médula espinal) y en los ganglios autónomos. Las neuronas multipolares tienen más de dos procesos que emanan del cuerpo celular de la neurona.

Fig. 1. Dibujo esquemático de las neuronas bipolares, unipolares y multipolares. Las flechas indican la dirección del flujo de excitación a lo largo de la neurona, desde la entrada hasta la salida. Neuronas multipolares: Busque las neuronas multipolares en el portaobjetos 48 de su caja de portaobjetos de Histología, corteza cerebelosa de cerdo (tinción de Golgi).

Fig. 3. Dibujo esquemático de una neurona multipolar eferente somática (SE) del cuerno ventral. Las neuronas SE tienen sus cuerpos celulares en el SNC; sus axones se unen a los nervios periféricos e inervan el músculo esquelético. Como neurona multipolar, del cuerpo celular emanan varias dendritas y un axón. El axón tiene pocas o ninguna ramificación hasta su terminación en una profusión de ramas. El axón está especializado en conducir la excitación desde la región de entrada hasta la región de salida de la neurona. El cuerpo celular más las dendritas de una neurona mulltipolar constituyen una “zona dendrítica” que recibe la entrada sináptica de otras neuronas. Las ramas terminales de los axones (telodendritas) hacen contacto sináptico con otras neuronas o con órganos efectores (las sinpasas neuromusculares se muestran arriba).